December 17th, 2012

Islas Galápagos y sus especies endémicas

Son archipiélagos que se encuentran situadas a 1.050 kilómetros de la costa del Ecuador, su capital es Puerto Baquerizo Moreno. Está conformado por 13 grandes islas volcánicas, 6 islas más pequeñas y 107 rocas e islotes, las cuales se distribuyen alrededor de la línea del ecuador terrestre. Turísticamente son conocidas también como las Islas Encantadas.

Se estima que la formación de la primera isla tuvo lugar hace más de 5 millones de años, como resultado de la actividad tectónica. Las islas más recientes, llamadas Isabela y Fernandina, están todavía en proceso de formación, habiéndose registrado la erupción volcánica más reciente en 2005.

Especies endémicas

Especies endémicasLas islas Galápagos son famosas por sus numerosas especies endémicas. Esta isla se divide en tres cantones: Santa Cruz, San Cristóbal e Isabela. Fueron declaradas parque nacional en 1959, protegiendo así el 97,5% de la superficie terrestre del archipiélago. En 1986 el mar que rodea a las islas fue declarado reserva marina. UNESCO incluyó a Galápagos en la lista de Patrimonio de la Humanidad en 1978, y en diciembre de 2001 se amplió esta declaración para la reserva marina.

Especies de singular importancia que habitan las islas incluyen:

  • Tortuga Gigante o Galápago Geochelone elephantopus, que es el animal que dió nombre a las islas.

  • Iguana terrestre, Conolophus subcristatus y conolophus palidus.

  • Iguana marina, Amblyrhynchus cristatus (la única especie de iguana que procura su alimento en el mar).

  • La endémica Gaviota de lava, Larus fuliginosus.

  • 13 especies endémicas de pinzones.

  • El pinguino de Galápagos, Spheniscus mendiculus (la única especie que se ha registrado en el hemisferio norte, en la porción norte de la isla Isabela).

  • Una especie de cormorán no volador Nannopterum harrisi.

  • El cernícalo o gavilán de las Galápagos, Buteo galapgoensis.

  • La garza enana de las Galápagos.

  • El burrito de las Galápagos, ave endémica de la familia Rallidae.

Principales islas

Islas GalápagosEl archipiélago se conoce por una variedad de nombres. El nombre oficial es Archipiélago de Colón. La primera carta de navegación de las islas, aunque rústica, fue realizada por el bucanero Ambrose Cowley en 1684, y en dicha carta bautizó las islas con los nombres de algunos de sus amigos piratas y de algunos noble ingleses que apoyaban la causa de los piratas. Las principales islas del archipiélago son:

San Cristóbal

Llamada así en honor a Cristóbal mártir y en inglés su nombre se debe al conde Chatham, la capital de la provincia Puerto Baquerizo Moreno, se encuentra al sur de la isla.

Santa Fe

Llamada así en honor a las Capitulaciones de Santa Fe, firmadas el 17 de abril de 1492, en las que se otorgó a Cristóbal Colón los títulos de Almirante Mayor de la Mar Océana, Virrey y Gobernador General de las tierras que descubriera, el derecho de terna en los nombramientos de los regidores, el décimo o 10% de todas las mercancías que se nogociaran en las Indias. El nombre de Barrington es en honor del Almirante Samuel Barrington. Tiene una superficie de 24 km² y una altitud máxima de 259 metros. Santa Fe tiene un bosque de cactus Opuntia que son los más grandes del archipiélago, y de Palo Santo. Precipicios costeros son el hogar de gaviotas de cola bifurcada, pájaros tropicales y petreles. La iguana terrestre de Santa Fe (Conolophus pallidus) habita la isla en grandes números al igual que la lagartija de Lava. Tiene una pintoresca laguna de color turquesa y aguas tranquilas donde se puede realizar snorkeling con lobos marinos.

Genovesa

Su nombre proviene de la ciudad de Génova (Italia) donde se dice que fue el lugar de nacimiento de Colón. Tiene una superficie de 14 km² y una altitud máxima de 76 metros. Esta isla está constituída por los restos de un gran cráter sumergido. Su sobrenombre de “la isla de los pájaros” se justifica por la prescencia, en la Bahía Darwin, de fragatas, gaviotas de cola bifurcada, que son las únicas de su especie que tienen hábitos de caza nocturnos. También se pueden obserar piqueros de patas rojas, golondrinas, gaviotas de lava, pájaros tropicales, palomas, petreles y pinzones. El sitio denominado “El Barranco” constituye una magnífica meseta para observación de aves, especialmente los piqueros enmascarados y de patas rojas. También hay un gran bosque de Palo Santo.

Floreana

Llamada así en honor a Juan José Flores, el primer presidente de Ecuador, durante cuya administración el gobierno ecuatoriano tomó posesión del archipiélago. También se la conoce como Santa María en honor a una de las carabelas de Colón. Tiene una superficie de 173 km² y una altitud máxima de 640 metros. Fue una de las primeras islas en ser habitadas y que más polémica causó en la prensa internacional de comienzos del Siglo XX. Varios libros se han escrito acerca de Floreana y sus secretos, entre ellos el más famoso “Floreana, lista de correos” de Margret Wittmer, el cual cuenta la historia de la isla en la cual la familia alemana Wittmer que fue la primera civilización exitosa en habitarla, varios extranjeros tuvieron intentos fallidos entre ellos noruegos, americanos, y otros alemanes siendo Rolf Wittmer el primer nativo de la isla. Flamencos rosados y tortugas marinas anidan en esta isla entre diciembre y mayo, en esgta isla se puede encontrar una pequeña población de pinguinos de Galápagos. En la muy conocida había de Correos, desde el Siglo XVII los balleneros y piratas que surcaban las infinitas aguas de pacífico, usaban un barril a manera de oficina de correos para que las cartas pudieran ser recogidas y entregadas a sus destinatarios, principalmente en Europa y los Estados Unidos por los barcos que estuvieron en su viaje de retorno. En la “Corona del Diablo”, un cono volcánico sumergido, se pueden observar interesantes formaciones coralinas.

Plaza Sur

Llamada en honor a un presidente ecuatoriano, el General Leonidas Plaza. Tiene una superficie de 0,13 km² y una altitud máxima de 23 metros. La flora de Plaza Sur incluye cactus Opuntia y Sesuvium, que forman una alfombra rojiza sobre las formaciones de lava, Iguanas (terrestres y marinas, e incluso algunos híbridos de ambas especies) abundan, al igual que diversas variedades de pájaros que habitan las paredes rocosas del lado sur de la isla, incluyendo pájaros tropicales y gaviotas de cola bifurcada.

Baltra

Se desconoce el origen del nombre. Tiene una superficie de 27 km² y una altitud máxima de 100 metros. El principal aeropuerto del archipiélago está aquí y fue construído durante la Segunda Gerra Mundial por la Marina de los Estados Unidos para patrullar el Canal de Panamá. En esta isla se re-introdujeron iguanas terrestres después de que esta especie nativa fuera totalmente eliminada por los soldados de Estados Unidos que estuvieron acantonados en esta isla. A lo largo de la isla aún se encuentran los vestigios de los cuarteles de los soldados. Algunos de ellos después de haberse retirado regresan pero en calidad de turistas. Gran flora silvestre desértica hay en la isla, mayormente poblada de cactus.

Baltra se mira de frente al sur con Santa Cruz, con una separación apenas de unos 150 metros por un canal de agua cristalina conviviendo con lobos marinos, aves y muchas otras especies endémicas que acompañan al turista el recorrido en lanchas para cruzar a Santa Cruz donde lo esperan los buses que lo llevan hasta Puerto Ayora parte principal de Santa Cruz.

Santa Cruz

Llamada en honor a la Cruz de Cristo, su nombre en inglés es el de un barco inglés de dicho nombre. Tiene una superficie de 986 km² y una altitud máxima de 864 metros. En Santa Cruz está localizado el mayor asentamiento humano del archipiélago, en el poblado de Puerto Ayora. La Estación Científica Charles Darwin y las oficinas centrales del Servicio del Parque Nacional están ubicadas aquí. En la ECCD opera un centro de crianza de tortugas donde estos quelonios son preparados para su reintroducción en su hábitat natural. La parte alta de Santa Cruz es tiene una exuberante vegetación y es famosa por los túneles de lava. Una gran población de tortugas habita esta región. Caleta Tortuga Negra es una área rodeada de manglar en donde tortugas marinas, rayas y pequeños tiburones utilizan como lugar de apareamiento. Cerro Dragón, conocido por su laguna de flamencos y sus iguanas terrestres. También se encuentra en esta isla “Tortuga Bay” una de las playas más famosas por sus cristalinas aguas para hacer norkeling en la parte de playa Mansa y en playa Brava excelentes olas para practicar surf.

Seymour Norte

Lleva el nombre de un noble inglés llamado Lord Huhg Seymour. Tiene una superficie de 1,9 km² y una altitud máxima de 28 metros. En esta isla se halla una gran población de piqueros de patas azules y gaviotas de cola bifurcada. También hay una gran población de iguanas terrestres (Conolophus subcristatus), que son originarias de la isla de Baltra, y que han servido para volver a repoblarla con esta especie. Igualmente es posible encontrar numerosas fragatas.

Marchena

Llamada en honor de Fray Antonio Marchena. Tiene una superficie de 130 km² y una altitud máxima de 343,5 metros.

Pinzón

Llamada en honor a los hermanos Pinzón, capitanes de las otras dos carabelas de Colón, la Pinta y la Niña. Tiene una superficie de 18 km² y una altitud máxima de 458 metros. Lobos marinos, tortugas gigantes, iguanas marinas y delfines se observan en esta isla.

Rabida

Lleva el nombre del convento de Rábida donde Colón dejó a su hijo durante su viaje de descubrimientos a América. Tiene una superficie de 4,9 km² y una altitud máxima de 367 metros. El alto contenido de hierro de la lava de Rábida ocasiona que la isla tenga un característico color rojizo. Ocasionalmente se pueden observar flamencos en una laguna de agua salada cerca de la playa, donde pelícanos y piqueros construyen sus nidos. Se ha registrado nueve especies de pinzones en esta isla.

Bartolomé

Llamada en honor a David Bartholomew de la Marina Británica. Tiene una superficie de 1,2 km² y una altitud máxima de 114 metros. Aquí se halla el afamado Pináculo, que es la más representativa imagen del archipiélago. Aquí se puede observar el pinguino de Galápagos, así como lobos marinos. También se observan formaciones de lava y conos volcánicos recientes.

Santiago

Llamada en honor al santo patrón de España, también se la conoce como San Salvador en honor a la primera isla descubierta por Colón en el Mar Caribe. Tiene una superficie de 585 km² y una altura máxima de 907 metros. Aquí se encuentran iguanas marinas, lobos marinos, focas peleteras, tortugas terrestres y marinas, flamencos, delfines y tiburones. Una numerosa población de chivos y cerdos salvajes que fueron introducidos han causado gran daño a la flora y fauna endémicas. Pinzones de Darwin y halcones de Galápagos, así como una colonia de focas peleteras se observan con frecuencia en esta isla. En la bahía Sullivan existe un flujo reciente de lava pahoehoe.

Pinta

Lleva el nombre de una de las carabelas de Colón. Tiene una superficie de 60 km² y una altitud máxima de 777 metros. Aquí se pueden observar gaviotas de cola bifurcada, iguans marinas, y focas peleteras, un dato importante de esta isla es que esta isla originaria de la famosa tortuga Solitario Jorge (Geochelone abingdoni)

Isabela

Llamada en honor de la Reina Isabel de Castilla que patrocinó el viaje de Colón. Es la mayor isla del archipiélago, con una superficie de 4.588 km². El punto más alto es el volcán Wolf que alcanza 1.707 metros de altitud. La forma de la isla se debe a la fusión de seis grandes volcanes en una sola masa. En esta isla se pueden observar pinguinos, cormoranes no voladores, iguanas marinas, piqueros, pelícanos, así como abundantes sayapas, o cangrejos rojos. En las faldas y calderas de los seis volcanes de Isabela, se pueden observar iguanas terrestres y tortugas, así como pinzones, halcones de Galápagos, palomas de Galápagos y una interesante vegetación. El tercer mayor asentamiento humano del archipiélago, Puerto Villamil, está ubicado en el extremo sur de la isla.

Fernandina

Llamada en honor al rey Fernando el Católico, quien patrocinó el viaje de Colón. Fernandina tiene una superficie de 642 km² y una altura máxima de 1.494 metros. Es la más reciente y más occidentales de las islas del archipiélago. Un nuevo proceso eruptivo se inició el 13 de mayo de 2005 cuando una nube de ceniza y vapor de agua se elevó a más de 7 kilómetros de altura y flujos de lava ardiente empezaron a descender por las laderas del volcán, dirigiéndose hacia el mar. Punta Espinoza es una estrecha franja de tierra donde centenares de iguanas marinas se reúnen en grandes grupos. El famoso cormorán no volador habita en esta isla, así como pinguinos, pelícanos y lobos marinos. Diversos tipos de flujos de lava pueden observarse. También se encuentran áreas de manglar.

Wolf

Llamada en honor al geólogo alemán Theodor Wolf. Tiene una superficie de 1,3 km² y una altura máxima de 100 metros. Aquí habitan focas peleteras, fragatas, piqueros enmascarados y de patas rojas, iguanas marinas, tiburones, ballenas, delfines y gaviotas de cola bifurcada.

Darwin

Esta isla lleva el nombre de Charles Darwin. Tiene una superficie de 1,1 km² y una altura máxima de 168 metros. Aquí habitan focas peleteras, fragatas, iguanas marinas, gaviotas de cola bifurcada, lobos marinos, ballenas, tortugas marinas, delfines, piqueros de patas rojas y enmascarados.

Historia

Las islas Galápagos fueron descubiertas al azar el 10 de marzo de 1535, cuando el religioso dominico Fray Tomás de Berlanga, entonces obispo de Panamá, se dirigía al Perú en cumplimiento de un encargo del monarca español, Carlos V, para arbitrar en una disputa entre Francisco Pizarro y sus subordinados luedgo de la conquista del imperio Inca. A causa de una fuerte corriente marina, la nave del obispo fue arrastrada hasta las Galápagos.

Se estima que las islas se formaron hace 350 millones de años como resultado de la actividad meteórica en el fondo marino. El archipiélago estuvo habitado mucho tiempo atrás, por eso el explorador Thor Heyerdahl en 1963 reportó haber encontrado restos arqueológicos de los incas y algunos objetos considerados pre-incas.

Las Galápagos fueron utilizadas por piratas ingleses como escondite en sus viajes de pillaje a los galeones españoles que llevaban oro y plata de América hacia España.

En 1793, James Collnet describió la flora y fauna de las islas y sugirió que podían ser utilizadas como base para los balleneros que operaban en el océnao Pacífico. Collnet también dibujó las primeras cartas de navegación de las Galápagos.

Ecuador anexó las islas Galápagos el 12 de febrero de 1832, bautizándolas como Archipiélago de Colón. Este nombre se sumó a varios otros que se habían venido utilizando, y que en algunos casos aún se usan para referirse al archipiélago. El primer gobernador de las Galápagos, el general José de Villamil, trajo al achipiélago a un grupo de convictos para poblar la isla Floreana y en octubre de 1832 algunos artesanos y grajeros se les unieron.

Durante la Segunda Guerra Mundial Ecuador autorizó a Estados Unidos el establecimiento de una base naval en la isla Baltra y estaciones de radar en otras ubicaciones estratégicas con el fin de monitorear el Canal de Panamá. En 1946 se estableció en Isabela una colonia penal, que fue desmantelada en 1959.

La UNESCO declaró a las Islas Galápagos como Patrimonio Natural de la Humanidad en 1979 y, seis años más tarde, como Reserva de Biósfera (1985), lo cual ha resultado en un creciente interés a nivel internacional por este archipiélago.

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